• Dr. Harrison Peters

    Superintendent Harrison Peters

    Superintendent@ppsd.org

    Phone: (401) 456-9211

     


    Superintendent Harrison Peters

     

    Harrison Peters was named the State Turnaround Superintendent for the Providence Public School District (PPSD) on January 27, 2020. He brings to this new role his decades of education experience, a commitment to leadership development and community engagement at all levels, and a firm belief that all students can succeed with the right support.

     

    Superintendent Peters has worked at all levels of education. He is a former elementary school teacher, a middle and high school principal, and a senior leader in such large, diverse school districts as Chicago Public Schools and the Houston Independent School District. Most recently, Peters served as the Deputy Superintendent and Chief of Schools for Hillsborough County, a public school district in the greater Tampa area that serves more than 206,000 students.

     

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  • A Salute to Educator

     

    Dear PPSD Community,

    In September, the district honored Carl G. Lauro Elementary Teacher Ekaete Okon with the Providence 2020 Teacher of the Year award. A native of Nigeria, Mrs. Okon moved to Providence in the late 1990s. She went back to school to get her degree in education and became part of the PPSD family.

     

    Recently, I sat down—virtually—with Mrs. Okon for an interview. Because RIDE is honoring all the wonderful educators around the state this week, I thought this was an appropriate time to share some of my amazing conversation with this dedicated and inspiring educator.

     

    Superintendent Peters: What does your typical day look like?

    Ekaete Okon: I try to come in a little early. I set up my room to get my morning message ready and the book I am going to read for my morning meeting. And I get my hand sanitizer ready!

     

    Superintendent Peters: Talk about your journey to Providence—and how you became a teacher.

    Ekaete Okon: My story is really the American Dream. I came here 22 years ago, and I fell in love with teaching. … I was subbing (substitute teaching) and was in almost all the schools in Providence. Then I noticed there was a need for ESL, so I went back to school to get my ESL endorsement.

     

    I love working with students and families. That is my passion. No matter how unhappy and angry parents are, I always know how to get in there. I am a mother—I know. I have been there.

     

    I like to listen to them. … If they know that you listen to them, they know that they are important at the moment, even if you cannot solve their problems.

     

    Superintendent Peters: Every teacher in the building looks up to you. What do you tell the teachers who are new to our profession?

    Ekaete Okon: Teaching is a calling. If you don’t have a passion for teaching, it is really hard. First and foremost, you have to know where these children are coming from. If you know where they are coming from and you try to have empathy for them, it makes a huge difference. They know you love and value them.

     

    Each kid comes from a different culture and background. I say, “Look at your five fingers; they are not the same.” One size does not fit all.

     

    Our students do not always have confidence in themselves. So, every morning, I tell them to repeat after me, ‘”I am strong! I am somebody! I am a champion!”

     

    Even if somebody says you are nothing, you are somebody in my class.

     

    (Check out a quick clip of Mrs. Okon in action, here: https://youtu.be/p2Q1R14ck7I)

     

    Superintendent Peters: I imagine you have to do a lot of work with parents. Can you explain the importance of teacher-family communication?

     

    Ekaete Okon: I do. As a matter of fact, every year, I have an index card with the child’s name and the parents’ names. So if I am somewhere and I want to call, I can call.

     

    The first week of school you want to call all your parents. They might sound a little cold, because they think you are calling to tell them their child is misbehaving. I tell them, “Don’t worry. I am going to take good care of your child, but I need your support.” So, the next time if you call, they know who you are. They know you are not always calling when there’s a problem. I want to find out if there is something I can do to help you.

     

    Last year, before we went for distance learning, one of my bright students wasn’t doing work. He had nothing—no folder, no backpack. After a couple of days, I picked up the phone during my break and I called mom.

     

    I say, “Mom what is going on? My baby does not come with his book bag, his folder.”

     

    “I am so sorry. Mrs. Okon,” she says. “We are homeless.”

     

    I cried.

     

    How do we expect a child to learn when he is sitting in class and he is thinking about what happens after school? They were staying in a hotel.

     

    So, Mom was apologizing. “It is not the child’s fault,” she says. “It is my fault.”

     

    And I say, “No Mommy, it’s not your fault. I am here for you.” I grabbed an extra book bag and folder and headphones, and I gave them to him that day.

     

    I ask Mom, “Do you need some food?” and she says, “No, we are okay with food.” If I didn’t take a little step forward, I would not know what that child is going through.

     

    You have know about families before you are able to teach them. This is what I have been telling my colleagues. … Look at the students who are front of you. Some of them will come to class hungry, but they will not tell you. Instead, they will tell you that their stomach hurts. You have to know to ask, “Are you hungry?” And then they tell you, “Yes.” Then you send them to the nurse.

     

    Their mind is somewhere else, but their body is front of you. You have to deal with all these little pieces before you can make a whole.

     

    Superintendent Peters: Thank you, Mrs. Okon, for reminding us what is important. We must always remember that our students are our motivation, our challenge and our joy.

     


     

    Un saludo a los educadores

     

     

    En septiembre, el distrito honró a la maestra de primaria de Carl G. Lauro, Ekaete Okon, con el Premio al Maestro del Año de Providence 2020. Originaria de Nigeria, la Sra. Okon se mudó a Providence a fines de la década de 1990. Regresó a la escuela para obtener su título en educación y se convirtió en parte de la familia de PPSD.

     

    Recientemente, me senté, virtualmente, con la Sra. Okon para una entrevista. Debido a que RIDE está honrando a todos los maravillosos educadores de todo el estado esta semana, pensé que este era un momento apropiado para compartir algo de mi increíble conversación con esta dedicada e inspiradora educadora.

     

    Superintendente Peters: ¿Cómo es un día típico?

    Ekaete Okon: Intento llegar un poco antes. Preparo mi aula para tener listo mi mensaje matutino y el libro que voy a leer para mi reunión matutina. ¡Y preparo mi desinfectante de manos!

     

    Superintendente Peters: Díganos sobre su trayectoria Providence y cómo llegó a ser maestra.

    Ekaete Okon: Mi historia es realmente el sueño americano. Vine aquí hace 22 años y me enamoré de la enseñanza. … Yo era maestra suplente y estuve en casi todas las escuelas de Providence. Luego me di cuenta de había una necesidad en ESL, así que volví a la escuela para obtener mi especialización en ESL.

     

    Me encanta trabajar con estudiantes y familias. Esa es mi pasión. No importa cuán infelices y enojados estén los padres, siempre sé cómo llegarles. Soy madre, los entiendo. También he pasado por eso.

     

    Me gusta escucharlos. ... si saben que los escuchas, saben que son importantes en ese momento, incluso si no puedes resolver sus problemas.

     

    Superintendente Peters: Todos los maestros del edificio la admiran. ¿Qué les dice a los profesores que son nuevos en nuestra profesión?

    Ekaete Okon: La enseñanza es una vocación. Si no se tiene pasión por la enseñanza, es realmente difícil. Lo primero y más importante es saber de dónde vienen estos niños. Si sabes de dónde vienen y tratas de empatizar con ellos, esto hace una gran diferencia. Saben que los amas y los valoras.

     

    Cada niño proviene de una cultura y un trasfondo diferente. Yo les digo: “Mira tus cinco dedos; éstos no son iguales." Las mismas cosas no aplican para todos.

     

    Nuestros estudiantes no siempre tienen confianza en sí mismos. Entonces, todas las mañanas, les digo que repitan después de mí: "¡Soy fuerte! ¡Soy alguien! ¡Soy un campeón!"

     

    Incluso si alguien dice que no eres nada, eres alguien en mi clase.

     

    (Vea un breve clip de la Sra. Okon en acción, aquí: https://youtu.be/p2Q1R14ck7I)

     

    Superintendente Peters: Me imagino que tiene que trabajar mucho con los padres. ¿Puede explicar la importancia de la comunicación entre maestros y familias?

    Ekaete Okon: Sí. De hecho, todos los años tengo una tarjeta con el nombre del niño y los nombres de los padres. Por lo tanto, si los quiero llamar de donde sea, lo puedo hacer.

     

    En la primera semana de clases llama a todos tus padres. Pueden sonar un poco fríos, porque piensan que los llamas para decirles que su hijo se está portando mal. Les digo: "No se preocupen. Voy a cuidar bien de su hijo, pero necesito su apoyo ". Entonces, la próxima vez que llame, ellos sabrán quién es usted. Saben que no siempre los llamas cuando hay un problema. Quiero saber si hay algo que pueda hacer para ayudarlo.

     

    El año pasado, antes de empezar a estudiar a distancia, uno de mis alumnos más brillantes no estaba trabajando. No tenía nada, ni carpeta, ni mochila. Después de un par de días, le hablé por teléfono durante mi descanso y llamé a mamá.

     

    Le digo: “Mamá, ¿qué está pasando? Mi bebé no viene con su mochila, su carpeta ".

     

    "Lo siento mucho. Sra. Okon”, dice. "No tenemos hogar".

     

    Lloré.

     

    ¿Cómo esperamos que un niño aprenda cuando está sentado en clase y está pensando en lo que sucede después clases? Se estaban quedando en un hotel.

     

    Mami se disculpaba. "No es culpa del niño", dice. "Es mi culpa."

     

    Y yo le digo: "No mami, no es su culpa. Estoy aquí para apoyarla." Cogí una mochila, una carpeta y unos audífonos, y se los di ese día.

     

    Le pregunto a mamá: "¿Necesita comida?" y ella dice: "No, tenemos comida".

     

    Si no hubiera hecho un esfuerzo extra, no sabría por lo que estaba pasando ese niño.

     

    Tienes que saber sobre las familias antes de poder enseñarles. Esto es lo que les he estado diciendo a mis colegas. … Mira a los estudiantes que están frente a ti. Algunos vendrán a clase con hambre, pero no te lo dirán. En cambio, te dirán que les duele el estómago. Tienes que saber preguntar: "¿Tienes hambre?" Y luego te dicen: "Sí". Entonces, los envías a la enfermería.

     

    Sus mentes están en otra parte, pero su cuerpo está frente a ti. Primero tienes que prestarles atención a todas estas pequeñas piezas para poder formar un todo.

     

    Superintendente Peters: Gracias, Sra. Okon, por recordarnos lo que es importante. Siempre debemos recordar que nuestros estudiantes son nuestra motivación, nuestro desafío y nuestra alegría.